La ambición de Musk para estar en Marte en 2026 sería la misión más arriesgada de la humanidad

Fecha de publicación: 27 mayo, 2021

Más de medio siglo después de que Neil Armstrong dio el salto gigante de la humanidad a la luna, se está calentando otra carrera espacial. Esta vez, la nueva y prometedora frontera para los terrícolas es Marte, el planeta vecino.

Una serie de misiones robóticas al planeta rojo, incluido el rover Perseverance de la NASA este año y el Zhurong de China este mes, han llevado a la pregunta inevitable: ¿Cuándo pueden seguir los humanos? Las misiones no tripuladas a lo largo de las décadas han transmitido una gran cantidad de información, incluida la presencia de hielo de agua en Marte, lo que ha alimentado las expectativas de que es posible un aterrizaje humano. ¿Pero que tan pronto? ¿Y estamos listos?

La NASA quiere enviar astronautas a Marte, quizás en algún momento de la década de 2030. Los Emiratos Árabes Unidos, que ahora tienen una nave espacial orbitando el planeta, están promoviendo un plan de 100 años para crear una colonia allí. Si bien China ha dicho que enviar humanos a Marte es su su objetivo largo plazo, aquellos ansiosos por probar la vida marciana pueden visitar un sitio de simulación en el desierto de Gobi por ahora.

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El más ambicioso de todos es el multimillonario Elon Musk. El fundador de Space Exploration Technologies quiere enviar humanos esta década, y dijo en una entrevista el año pasado que confiaba en que una misión tripulada podría tener lugar en 2026. Sin embargo, muchos científicos advierten sobre demasiadas preguntas sin respuesta a los viajes en el espacio profundo. . Musk también ha reconocido los riesgos, diciendo que “es difícil andar en trineo allí”.

“Honestamente, muchas personas probablemente morirán al principio”, dijo el magnate en una entrevista con el fundador de la Fundación X Prize, Peter Diamandis.

Estos son algunos de los mayores desafíos, desde sobrevivir a la radiación cósmica y las tormentas de polvo hasta producir oxígeno y agua.

Tan lejos

Los astronautas del Apolo podrían volar a la luna en solo unos días, pero un viaje a Marte tomaría entre seis y nueve meses. Con la distancia entre Marte y la Tierra, que varía entre 35 millones de millas y 249 millones de millas debido a sus órbitas elípticas, solo hay una pequeña ventana disponible cuando los dos están idealmente alineados para viajes espaciales. Eso hace que la logística sea mucho más complicada.

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Con la exploración lunar, “siempre existe la posibilidad de rescate o aprovisionamiento o suministro desde la Tierra o desde una estación espacial intermedia”, dijo Alice Gorman, profesora asociada de la Universidad Flinders, en Adelaide y miembro del consejo asesor de la Asociación de la Industria Espacial de Australia. “Ese no será el caso de Marte”.

Asesinos solares

Un vuelo largo expondría a los humanos a uno de los mayores terrores de los viajes espaciales: las erupciones solares. El tipo de explosión más poderoso del sistema solar, una llamarada es el equivalente a 100 millones de bombas de hidrógeno. El campo magnético de la Tierra puede proteger a los astronautas en órbita, pero un viajero del espacio profundo golpeado por tal radiación no podría sobrevivir más de unos pocos días.

“Es una forma muy espantosa de morir”, dijo Lewis Dartnell, profesor y especialista en astrobiología en el Departamento de Ciencias de la Vida de la Universidad de Westminster, en Londres. Realiza investigaciones relacionadas con la vida en Marte.

El programa Apollo no abordó este problema, eligiendo en cambio arriesgarse a que los pocos días de una misión lunar no coincidieran con un evento solar. Sería una historia diferente para viajes de varios meses a Marte.

Los tanques de agua a bordo de la nave espacial podrían actuar como escudos si se colocan correctamente, dijo Dartnell, por lo que en caso de una llamarada, los viajeros podrían retirarse a la versión de la nave espacial de una sala de pánico rodeada de tanques de agua. El problema es detectar actividad en el Sol, especialmente en el lado que no mira hacia la Tierra. “¿Cómo podemos hacer que nuestra predicción del clima espacial sea lo suficientemente buena como para avisar a la tripulación?” él dijo. “No tenemos la capacidad establecida para observar el Sol desde diferentes ángulos para rastrear tormentas solares”.

Tormentas de polvo

La radiación no es solo un problema en el camino. Marte tiene una atmósfera mucho más delgada que la Tierra y no tiene un escudo magnético global, por lo que los humanos en la superficie del planeta estarían en riesgo de exposición a la radiación solar y cósmica. Además, la superficie en sí es en gran parte polvo, y las tormentas masivas pueden crear nubes de polvo que bloquean el sol, dijo Nilto, Renno, profesor de la Universidad de Michigan, cuyos intereses de investigación incluyen la astrobiología.

Durante una tormenta de este tipo, “es casi como la medianoche en la superficie de Marte durante dos meses”, dijo Renno. “Si estás allí con paneles solares para obtener energía, es muy probable que no sobrevivas. No tienes suficiente energía para mantener las cosas lo suficientemente calientes “.

Una solución sería que los humanos usaran ese polvo para protegerse, cubriendo los refugios con sacos de arena llenos de suelo marciano que podrían bloquear la radiación, dijo Joseph Michalski , profesor asociado que explora la habitabilidad de Marte en la Universidad de Hong Kong. Los humanos también podrían regresar a sus raíces en las cuevas al encontrar refugio temporal en algunos de los muchos tubos de lava del planeta, grandes cavernas de la antigüedad cuando Marte tenía actividad volcánica.

Alimentos, agua y oxígeno

En “The Martian “, el éxito de taquilla de Hollywood de 2015, el astronauta varado de Matt Damon cultivaba patatas fertilizando el suelo del planeta con sus propias heces. Elisabeth Hausabeth, profesora asociada de la Universidad de Nevada, Las Vegas, tiene ambiciones agrícolas más modestas. Durante el último año y medio, la NASA ha estado apoyando su investigación sobre el crecimiento de algas de la nieve, un tipo que es común en el desierto de Nevada y otros entornos de gran altitud y bajos en nutrientes en la Tierra, en condiciones que imitan las de Marte.

“Han estado creciendo muy bien”, dijo. La idea es que las algas puedan crecer en invernaderos hechos de material flexible similar al de un traje espacial. El cultivo de algas en tales condiciones no solo podría crear una fuente de alimento, sino también producir oxígeno. La investigación aún se encuentra en sus primeras etapas.

Los científicos también deben resolver cómo los humanos podrían obtener suficiente agua para sobrevivir en Marte. El planeta tiene algo de hielo debajo de la superficie que podría ser una fuente de agua y una futura misión a Marte necesitará usar un radar para mapear su distribución, dijo Victoria Hamilton , geóloga planetaria del Southwest Research Institute, en Boulder, Colorado. “Una vez que sabes dónde está el hielo, esos son lugares a los que podrías enviar humanos”, dijo.

Regresando a casa

A menos que todos se registren en un viaje de ida, los humanos que viajen a Marte deberán tomar un cohete de regreso a la Tierra. Averiguar cómo llevar combustible para impulsar esa nave espacial de regreso al espacio es el mayor obstáculo tecnológico que enfrentan los aspirantes a exploradores de Marte, dijo Michalski.

“No es el caso de que llevemos el combustible del cohete con nosotros”, dijo. “Es demasiado pesado”.

Una solución podría ser utilizar los recursos del planeta para producir combustible separando primero eléctricamente el agua del hielo subterráneo y las rocas hidratadas, y luego combinando el hidrógeno y el oxígeno para producir combustible para cohetes, dijo Michalski.

Tarde o temprano, creen los optimistas, los científicos resolverán estos problemas.

“Hoy es definitivamente un lugar donde no podemos vivir”, dijo Adnan AlRais, gerente del programa Mars 2117 de Centro Espaicla Mohammed Bin Rashid de Emiratos Árabes Unidos . “Pero a medida que desarrollamos la ciencia y la tecnología, la respuesta podría ser diferente en 50 o 100 años a partir de ahora”.

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